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科学家发现最老最冷白矮星,含有多层环

2019-2-19 环球解密

在美国国家航空航天局(NASA)所主导的一个科研项目中,一名民间科学家发现一颗迄今已知最冷和最古老的白矮星,它可能也是第一颗拥有由尘埃构成的多个环状物的白矮星。

在NASA所主导的一个科研项目中,一名民间科学家发现迄今最冷和最古老的白矮星J0207。此为J0207的示意图。

这颗被命名为LSPM J0207+3331(简称J0207)的白矮星位于摩羯座,距离地球约145光年。它是一颗类似太阳恒星在爆炸死亡后留下的残骸,其尺寸已经缩减至地球大小,外围被尘埃和残骸组成的环状物所环绕。

太空望远镜科学研究所(Space Telescope Science Institute)的天文学家德贝斯(John Debes)表示,这颗白矮星非常冷,无论其环状物如何形成,那都要花费长达数十亿年的时间,而科学家目前建立来解释白矮星环状物的大多数模型最多在1亿年有效,所以这颗白矮星对于科学家对行星系统演化的假设确实构成一项挑战。

尽管白矮星会随着年龄的增长而缓慢冷却,但德贝斯的团队估计说,J0207的年龄大约30亿年。NASA的广域红外线巡天探测卫星(Wide-field Infrared Survey Explorer)所捕捉到的强烈红外线讯号显示,J0207四周有尘埃的存在。而先前科学家只在年龄为J0207的三分之一的白矮星发现过尘埃环。

当质量类似太阳恒星耗尽燃料时,它会膨胀为红巨星,喷射出至少一半的物质,再变成一颗非常炙热的白矮星。在这个过程中,邻近恒星的行星和小行星会被吞噬,而远一点的行星和小行星则能存活,但轨道会扩大。这是因为当恒星失去质量时,它对周遭物体的重力影响会大幅减少。

这样的“剧情”形同太阳系的未来。在大约50亿年后,当太阳膨胀为红巨星时,水星、金星和地球可能会被吞噬。在几十万年至几百万年的时间里,太阳系内部会被清空,而外部的其它行星会向外漂移,使其轨道变大。

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