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银河系内发现远古恒星墓地

2020-8-9 环球解密

分析显示,大约在20亿年前,一个球状星团在银河系引力的作用下被撕裂,里面的恒星“安息”于银河系外围距离地球约6万光年的地方,形成一条由恒星残骸组成的星河。

天文学家把这个区域看作是一块恒星的墓地,并为它取名“凤凰溪”(Phoenix Stream)。

近期一份发表在《自然》(Nature)期刊上研究,发现原来这些恒星的来源星团很不寻常,其内部的金属含量很低,这是与大部分球状星团都不一样的特性。

这项发现冲击了天文学家对球状星团现有的认知,也为探索星系的发展和演化理论添加了一条新的线索。

科学家这里称的“金属”元素,就是所有比氢、氦更重的化学元素。

按照天文学家现有的认知,宇宙在约138亿年前刚诞生的时候,基本没有任何重元素,随着每一代新星的诞生,逐渐合成碳、氧、镍、铁和金这样重一些的元素。这些元素再传给下一代新生的恒星。

也就是说,科学家认为越晚期诞生的恒星内部所含的化学元素越复杂、多样化。

因此研究人员认为,在银河系内这块墓地里面安息的恒星,应该是在宇宙相当早期就诞生的恒星,也就是这些恒星来自非常远古的时期。可是分析显示,它们的来源星团是在距今20亿年前才被银河系撕裂。这让科学家好奇,为什么这个星团能够抵抗银河系的引力那么长的时间。

研究者之一美国卡内基天文台(Carnegie Observatories)的李婷(Ting Li,译音)在写给vice的邮件中说:“我们第一次发现‘凤凰溪’的金属含量很低的时候,真是很兴奋。”由于观测数据缺乏,对低金属含量星河的研究也很少。

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李希望他们的合作组将来能发现更多这类奇特的星河,从两方面进一步研究。一方面从更多的观测数据中寻找线索;另一方面继续发展球状星团的演化理论模型,有助于预测和发现更多这类的天体系统。

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