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NASA发现X射线爆发或来自成长最快的白矮星

2018-12-10 环球解密

美国国家航空航天局(NASA)侦测到明亮的X射线爆发,其来源可能是一颗恒星,而且是迄今观测到成长最快的白矮星。

这颗被称为ASASSN-16oh的白矮星位于小麦哲伦星系(Small Magellanic Cloud),该星系是一个环绕着银河系的矮星系,距离地球约20万光年。

有别于太阳,大多数恒星,包括白矮星,都不是单一存在的,而是以双星系统的方式存在。如果距离够近的话,在重力的影响下,白矮星会从其伴星身上吸走物质。

ASASSN-16oh也存在于一个双星系统。藉由NASA的钱德拉X射线天文台(Chandra X-ray Observatory)和其它天文台,科学家侦测到来自ASASSN-16oh的双星系统的明亮X射线辐射,其中包括被称为“软”X射线的低能量X射线。

这些低能量X射线是由温度达几十万度的气体所产生的。相较之下,较高能量的X射线则是几千万度的高温所生成的。

来自ASASSN-16oh的X射线比一般恒星的大气所产生的“软”X射线还亮,所以科学家将其归类为“超软”(supersoft)X射线。

长久以来,科学家一直认为,“超软”X射线是白矮星表面发生核聚变(又称核融合)所形成的,但ASASSN-16oh的观测结果显示,情况可能不是这样。

由于未能找到ASASSN-16oh发生核聚变的迹象,科学家表示,该白矮星可能是经由吸积(accretion)的过程产生X射线。

在这个过程中,气体被吸到环绕白矮星的一个大型圆盘,而且在面对白矮星旋转时变得比较炙热。这些气体随后落入白矮星,并沿着圆盘与白矮星交会的地带生成X射线。

如果白矮星持续吸进伴星的物质,它可能会达到临界的质量,进而发生Ia超新星(Type Ia supernova)爆炸,将自己摧毁。科学家的分析显示,ASASSN-16oh的质量已经十分庞大,可能相当接近于发生爆炸。

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