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火星上有水意味着有潜在生命存在?

2018-8-22 环球解密

在太空探索时代之前,火星被认为几乎就像是另一个地球,望远镜观测显示出,火星上有类似于水渠和季节性变化的水体表面特征。长期以来,这个红色星球被认为拥有广阔的海洋和大片植被,使其成为太阳系中最值得期待的拜访地之一。

不幸的是,这种高度期望最终遇挫。在20世纪70年代“水手号”和“维京号”太空船探测火星后,人们灭掉了火星是一个郁郁葱葱、肥沃的星球的种种幻想,探测显示,那是一片没有地表水的贫瘠景观。

《马尔他时报》报道,“水手号”和“维京号”太空船带回的数据,也开启了有关火星的其它领域的研究。火星表面的地层显示火星在历史上某段时间有地表水的存在;然而,出于某种原因,水在数百万或者数十亿年的过程中“消失”了。

针对火星古海洋失落的谜团,现在人们相信,由于其迅速冷却的核心凝固,火星数十亿年前失去了它的磁场。当这种情况发生时,火星大气层暴露在高能太阳辐射中,火星因此慢慢失去了大气层。随着火星失去其大气成分,行星降温,最终二氧化碳开始凝固在极地的大气层之外。这反过来导致火星进一步降温,因为它失去了更多的大气层。在某些时候,大气压力太低而无法维持表面的液态水,火星海洋慢慢开始蒸发或凝固成冰。

虽然在火星表面寻找液态水被证明是徒劳的,但被困在火星表面下方的水体仍然存在。事实上,就在几个星期前,“火星快车”太空船上的Marsis雷达脉冲仪探测火星的地表及地底,证实火星南极附近有一个地下水湖。这是首次成功确认火星地下水的存在。

这意味着什么?火星可能存在生命?人们对此仍不确定。在人类能够对这样一个地下湖泊进行采样分析之前,都无法知道能否寻找有机物质,或者找到简单的生命形态。

然而,这一发现确实向人们展示了隐藏在火星和其它行星或卫星表面下方的水体的存在的新观点,扩展了太阳系以及其它太阳系中除了地球之外的潜在的生命活动区域。

以下是火星的一些小常识,以及最近几个月来的重要天文研究进展情况。

•火星有两颗小卫星

两颗火星卫星“火卫一”(Phobos)和Deimos,都比地球的月球小得多,实际上是不规则形状而不是球形;直径分别为22公里和12.6公里,它们比月球到地球的表面更接近火星的表面,“火卫一”距离火星只有6,000公里,而Deimos在火星表面上方约2万3,000公里处。

•太阳系中最大的山峰在火星上找到

火星拥有一些壮观的地质特征。也许最著名的是奥林匹斯山、一座高出火星表面近25公里的山峰。相比之下,地球上的最高峰——珠穆朗玛峰的高度不到9公里。

•火星遇到全球范围的沙尘暴

火星自5月底以来,一直经历一场严重的沙尘暴。火星上的沙尘暴往往会覆盖住该星体的重要部分,有时甚至覆盖整个火星。不幸的是,当前沙尘暴的时间恰好落在火星与地球距离最接近的时刻之一。由于沙尘暴,人们通过地球望远镜看不到火星的表面特征,而以往通常很容易就看得到。

•更接近太阳

8月12日,美国宇航局(NASA)推出一个独特的派克太阳能探测器,将比以前的任何航天器飞得更快,更接近太阳。

派克太阳探测器是美国宇航局2018年的顶级太空科学任务之一,于12日早些时候从卡纳维拉尔角(Cape Canaveral)发射,探索了太阳的神秘色彩。

派克太阳探测器以43万英里/小时(70万公里/小时)的速度向太阳方向飞行,打破了Helios-B航天器的先前纪录,使其成为迄今为止最快的太空船。它的主要任务是进入太阳日冕低处,这个地区有几个关键但仍然知之甚少的太空天气过程。该探测器将发回数据,以帮助科学家了解太阳风的起源、加速度以及日冕磁场的动态。

•超热木星上发现铁和钛

8月17日,有史以来第一次,天文学家在太阳系外的行星大气层中发现了铁和钛原子。这颗名为KELT-9b的系外行星是迄今为止发现的最热的世界。这个星球如此灼热,甚至比大多数星星还要热。这个灼热的系外行星距离地球约620光年远,天文学家非正式地称它为“超射星木”。KELT-9b也是颗热木星,质量是木星的3倍,直径是木星的2倍,公转周期不到36小时,其与母恒星的距离,只有地球与太阳距离的1/30。

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